COMEJEN SUBTERRANEO Y ARBOREO

Familias presentes en Puerto Rico: Kalotermitidae, Rhinotermitidae y Termitidae. Géneros importantes a nivel urbano: Cryptotermes brevis (Kalotermitidae); Heterotermes convexinotatus, H. tenuis (Rhinotermidae); Nasutitermitinae nigriceps, N. costalis (Termitidae). la información siguiente tocara caracteristicas generales de ellos., lamentablemente faltan más estudios concretos de las especies de comejen arbóreo y subterráneo de Puerto Rico.

Los comejenes son insectos eusociales, esto quiere decir que viven en colonias donde diferentes grupos de individuos están dedicados a diversas labores para el beneficio común de la colonia. Por estas razones, los isópteros se encuentran divididos en castas: Reproductores, soldados y obreras. A diferencia de otros insectos sociales como las hormigas, abejas y algunas avispas, todos los estadios juveniles trabajan en la colonia.

Descripción morfológica

Obreras
Las obreras son individuos sin alas, inmaduros sexualmente y ciegos (con excepción de la familia Hodotermitidae). Su morfología externa es bastante semejante entre todas las especies, y tanto machos como hembras pueden ser obreras. Sin embargo, en algunas familias se puede observar dimorfismos sexuales y diferenciación entre labores según el sexo al que pertenezca la obrera. Son una casta poco esclerotizada y es por eso que a los isópteros se les conoce como “hormigas blancas”.

subterraneo _castas

(Foto obreros y soldados de heterotermes convexinotatus)

Soldados
Esta casta representa la mayor diversidad de formas en cuanto a su morfología externa, de allí que sean los mas útiles a nivel de clasificación taxonómica. Los mandibulados poseen fuertes mandíbulas, algunas de ellas con dientes en su margen interno. Dentro de este grupo están todos los Termopsidae, Kalotermitidae y Rhinotermitidae. También se encuentra otro grupo que no poseen mandíbulas, y presentan una cabeza que termina en una prolongación (conocida como nasuto) al final de cual desemboca una glándula interna (glándula frontal) que produce una sustancia de defensa, la cual es urticante y pegajosa. Esto grupo lo integran parte de los Nasutitermitinae (Termitidae). Por otra parte, se encuentran aquellos que poseen glándula frontal, además de mandíbulas, donde están los Termitinae y algunos géneros de Nasutitermitinae (Termitidae). Sin embargo, también existe un grupo que no posee soldados, estos son los Apicotermitinae y sus identificaciones están basadas exclusivamente en la casta de los alados. (Fotos soldado subterraneo con mandibulas "heterotermes convexinotatus" y comejen soldado arbóreo "Nasutitermitinae")

comejen_soldado_subcomejen_alboreo

Reproductores
Son todos aquellos individuos alados que se convertirán en los futuros reyes y reinas y que fundaran una nueva colonia. En el caso de
las zonas tropicales, las colonias producen alados en las épocas cercanas a la temporada de lluvia. (El de la foto es alado "Heterotermes convexinotatus")

comejen_alado


Biología y Comportamiento

Obreras
Sus funciones en el nido son recolección de alimentos, construcción y mantenimiento de nidos y túneles, cuidar y alimentar a los jóvenes y adultos que no se alimentan por sí mismos como los soldados y la pareja real. Además, se encuentra que los juveniles tienen trabajos diferentes a los de los adultos, y la mayoría de las veces, se mantienen dentro del nido, ya que debido a su delgada cutícula necesitan permanecer dentro del microclima del nido.

Soldados
Los soldados tienen como función la defensa del nido, para ello poseen mandíbulas y/o glándulas de defensa. Además pueden actuar como forrajeadores hacia una nueva fuente de alimento, reclutando posteriormente a las obreras para la explotación del mismo.

Reproductores
Después de copular, la nueva pareja real aterriza, pierden las alas y comienzan a buscar el lugar para formar una nueva colonia. Después de construida la cámara real, el abdomen de la reina comienza a hincharse y empieza la producción de huevos que puede ser desde unos pocos huevos diarios hasta unos 100, según la especie. Si la reina muere o esta muy vieja y decrece la producción de huevos, se producen reinas sustitutas. Estas reinas sustitutas no sólo ayudan a la sobrevivencia de la colonia sino que pueden ayudar a expandir la colonia, formando satélites externos al nido principal.

Alimentación
La característica que convierte a los isópteros en plagas urbanas y agrícolas es su hábito alimentario. Las termitas, en un 60%, consumen madera. Otras especies consumen carcasas de hormigas, humus, gramíneas y también existen los cultivadores de hongos, aunque estas no están presentes en el Neotrópico. Estos insectos se alimentan, básicamente, de celulosa en cualquiera de sus formas, de ahí que sean frecuentes en muebles, edificaciones de madera, bibliotecas y libros, en general.

Nidos
Una de las particularidades que tienen los insectos sociales es vivir en comunidades. En estas comunidades conviven la pareja real o la reina (en el caso de las hormigas), y todos aquellos juveniles que no participan en el forrajeo. Estos grupos viven en un nido (colmena en el caso de las abejas). Los nidos pueden ser construidos por ellos mismos o ser parte de alguna estructura previamente construida. Los nidos como estructura representan protección para los miembros de la colonia contra depredadores, parásitos y factores climáticos. En el caso de la mayoría de los isópteros, se convierten en un lugar que les provee de un microclima particular donde las condiciones de humedad y temperatura garantizan que estos insectos no se expongan a condiciones extremas ya que no poseen una cutícula gruesa que los proteja. De allí que los caminos de forrajeo estén cubiertos con construcciones llamadas galerías.


Tipos de nido

Según las diferentes especies de termitas, los nidos se pueden clasificar en:

Nidos dentro de la madera.
Esta condición es básicamente primitiva, y se encuentra en su forma mas simple en los Kalotermitidae o termitas de madera seca. La población de las especies que presentan este tipo de nido esta limitada a unos pocos cientos o miles. En este grupo están algunas de las especies consideradas mas dañinas a nivel de muebles y edificaciones de madera (Cryptotermes). Existen otros casos, como los de la familia Rhinotermitidae en los que una colonia puede ocupar simultáneamente un gran número de piezas de madera y colonizar nuevos o abandonar viejos pedazos, como Heterotermes que además pueden tener nidos con miles de individuos.

Nidos subterráneos
En su forma mas simple consisten de galerías que se extienden en la tierra y forman una red difusa y sitios agrandados que son las cámaras real y de cría. Estas estructuras difusas no tienen ningún borde y las galerías cambian en el tiempo.Los nidos concentrados pueden formar una sola unidad, que a su vez puede estar formada por muchas unidades independientes, teniendo todas la misma arquitectura y conectadas por galerías subterráneas. Las especies que forman nidos subterráneos pueden convertirse en plagas permanentes en casas y edificaciones, ya que son difíciles de encontrar y controlar debido a su ubicación. Las especies mas importantes como plagas a nivel urbano pertenecen a la familia Rhinotermitidae. (Foto ej. tuneles o caminos del comejen heterotermes convexinotatus)

tuneles_subterraneo

Nidos epigeos
Todos estos nidos, al principio de su desarrollo, comienzan en forma subterránea, o menos frecuentemente en madera. Un considerable número de especies presentan un nido completamente subterráneo o parcialmente epígeo, dependiendo de las condiciones ambientales. Este tipo de nido se encuentra en las familias Rhinotermitidae (Coptotermes spp.) y la familia Termitidae (Nasutitermes spp.).

Nidos arbóreos
Son construidos en árboles y frecuentemente presentan una gran especialización. Una de las características principales es que siempre están conectados al suelo mediante galerías. Sólo son encontrados en la familia Termitidae (Microcerotemes spp. y Nasutitermes spp.)

nido_arboreo

Descripción del daño

Estructuras

Estos daños, además de ser numerosos, representan un alto costo económico para empresas y privados, los cuales gastan grandes cantidades de dinero en su control y prevención.

Los factores que contribuyen a la presencia de las termitas en una determinada estructura son varios:

1.Cuando la construcción es cercana a zonas vegetales

2.Cuando la madera no ha sido tratada

3.Cuando el terreno no sido tratado

En cuanto a los daños, estos se pueden presentar en diferentes partes de las estructuras de las viviendas, debilitando las bases, paredes, puertas, etc., además de los mobiliarios de madera.

Según los tipos de maderas hay diferentes especies de termitas plagas. Las podemos dividir en:

Termitas de madera seca.
Pertenecen a la familia Kalotermitidae. Este grupo forma nidos pequeños en pedazos de madera y si no son controladas a tiempo, pueden ocupar otros espacios cuando salen los alados durante la época de reproducción. Una de las muestras de su presencia son pequeñas esferitas de madera que dejan producto de la alimentación. Las especie mas común en Puerto Rico son Cryptotermes brevis.

Termitas subterráneas
Son las meas peligrosas, ya que se encuentran en el suelo y si estos no son controlados pueden construir galerías que conectan sus nidos con las edificaciones. La mayoría de estas especies pertenecen a la familia Rhinotermitidae. Heterotermes convexinotatus(Rhinotermitidae), es considerada una plaga real, los casos meas frecuentes se encuentran en el área norte de Puerto Rico (segúnb los mismos exterminadores).

Termitas arbóreas

Pertenecen a la familia Termitidae y representan el grupo mas conspicuo, ya que sus nidos son fácilmente detectables a nivel de troncos y ramas de los árboles, postes de electricidad, etc. Informalmente se conocen muchos casos de Nasutitermes sp. como plagas en urbanizaciones, y algunos de nuestros bosques.

Métodos de muestreo
Es muy importante poder reconocer los daños producto de la actividad de las termitas.

1. Lo primero que se recomienda es observar los alrededores de las zonas buscando:
a. restos de madera acumulada
b. galerías o caminos construidos por las termitas
c. restos de madera consumida.
d. alados o restos de alas en los pisos cerca de fuentes de luz
e. nidos arbóreos
f. presencia de galerías, agujeros o túneles dentro de la madera.

2. Si se encuentra el nido, entonces se tiene el 75 % de posibilidades de controlar el problema.
Aunque es importante tomar en cuenta la presencia de otros nidos no tan evidentes.

3. Es importante que estas observaciones se hagan antes de sugerir o realizar algún tipo de control
y después de hacer los controles o eliminación de los nidos.

Control químico
Este tipo de control incluye sustancias sintéticas y naturales utilizadas solas o en cebos. Si se justifica
aplicar un insecticida contra las termitas hay que tener en cuenta algunas consideraciones.

• Las termitas viven en nidos donde hay una pareja real produciendo nidos permanentemente.

• Es necesario conocer el tipo de nido y si es posible las especie plaga para decidir que tipo de insecticida utilizar.

• Si se trata de especies confinadas a muebles o piezas pequeñas, con colonias pequeñas, puede resultar la aplicación de un compuesto de acción rápida que elimine todo el nido.

1. Si la especie plaga esta distribuida en un área muy amplia porque son especies subterráneas o son muchos nidos de especies de madera seca, entonces lo mas conveniente es buscar otras alternativas con compuestos de acción lenta y que de alguna manera puedan ser llevados por las obreras hasta los juveniles y la pareja real. Para estos fines son muy útiles las trampas cebadas. Estas han sido desarrolladas a través de los años. Inicialmente su propósito fue usarlas con un insecticida para el control de termitas subterráneas. Sin embargo, actualmente se utilizan para el monitoreo y posteriormente como control.

Según las diferentes compañías productoras de métodos de control de termitas, las sustancias utilizadas varían desde insecticidas de acción lenta, fago estimulantes y reguladores del crecimiento.

La mayoría de las trampas cebadas desarrolladas han sido tomando en cuenta las condiciones climáticas, maderas preferidas por las termitas y condiciones particulares de comportamiento de las especies subterráneas que son plagas en USA y Hawai. Su uso debe ser por un tiempo prolongado, ya que inicialmente se deben monitorear las poblaciones presentes, su actividad, y distribución en el área. Posteriormente es necesario agregar un insecticida de acción lenta en cada una de las trampas.

2. Repelentes y barreras químicas. Este grupo de compuestos químicos, de muy variada procedencia, pueden ser utilizados tanto en la protección de muebles como en los alrededores de las casas contra las termitas subterráneas. Todos los que son usados en los tratamientos de suelos, se recomiendan tanto en forma preventiva, antes de la construcción de cualquier edificación, como en forma de tratamiento cuando se conoce de la presencia de la plaga.

Control físico
Este control ha sido ampliamente utilizado por muchos años. Dependiendo de las especies plagas, puede actuar por eliminación o como protección.

• Remoción y destrucción de nidos.
Este tipo de control es útil cuando se conoce donde se encuentra la colonia que esta produciendo los daños, como es el caso de las termitas con nidos arbóreos o con nidos epigeos. Sin embargo, es muy importante permanecer atentos en la zona tratada porque algunas de estas especies pueden tener nidos satélites o presentar nidos arbóreos deshabitados, mientras que la colonia se ha mudado al suelo durante la época seca.

• Barreras. Esta técnica es una de las mas utilizadas en ambientes urbanos. Se recomiendan varios tipos de barreas entre los que se encuentran:

• Barreras de partículas uniformes. Se han utilizado contra termitas subterráneas en viviendas y espacios pequeños. Algunos autores han trabajado durante años en el mejoramiento de esta tipo de paredes subterráneas. Las mayoría de las que se expenden en el mercado tienen partículas que no pueden ser removidas por los soldados y obreras de Reticulitermes sp. y Coptotermes formosanus. Por supuesto que si las zona esta infestada con diferentes especies la barrera será eficaz con una sola de las especies. Además, también se ha probado que su eficacia aumenta con la utilización de algún producto químico.

• Electricidad. Esta técnica de electrochoque es aplicada mediante un aparato. Su eficiencia dependerá de las especies y del tamaño de la colonia. Este procedimiento debe ser aplicado por personal entrenado y son preferentemente eficaces sobre termitas de madera seca.

• Aplicación de temperaturas letales. Este tipo de técnica también es eficaz sobre termitas de madera seca. Se puede aplicar mediante frío (nitrógeno liquido) y con calor (con microondas).

Control preventivo
Este control utiliza métodos que ayudan a minimizar los daños producidos por las termitas cuando estas aun no representan una plaga. El éxito del mismo dependerá del conocimiento que se tenga de las especies presentes en la zona, las condiciones de la zona y las posibilidades reales de infestación.

Las medidas recomendadas son:

• Utilizar madera comprimida tratada con productos químicos que la protejan y puedan resultar repelentes. Esta madera es recomendada tanto para muebles como para las construcciones. En este ultimo caso es necesario colocar estas maderas en las partes de las edificaciones mas sensibles, sobretodo en las zonas subterráneas.

• Evitar acumulaciones de agua, escapes subterráneos, etc. ya que estos ofrecen las condiciones de humedad necesarias para el establecimiento y construcción del nido de una colonia de termitas subterráneas.

• Evitar acumulaciones de restos de materia vegetal en descomposición alrededor de las construcciones porque representan una fuente de alimento ideal para las termitas subterráneas.

• El uso de compuestos químicos (termiticidas de larga duración) en los suelos antes de la construcción, también puede prevenir la entrada de termitas subterráneas. Estos compuestos pueden permanecer activas entre 6 y 20 años.

• Las estaciones de monitoreo en los alrededores de la vivienda pueden ayudar a evitar infestaciones de grandes magnitudes. Su establecimiento y revisión periódica informarían sobre el principio de una invasión o establecimiento de nuevas colonias de termitas subterráneas. Estas estaciones tienen la misma estructura de las trampas cebadas.